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La sensación de que la vida va a cambiar por el coronavirus empieza a asentarse entre nosotros. Para aplanar la curva del brote de COVID-19 numerosos países han adoptado medidas radicales de distanciamiento social.

Se insta u obliga a las personas a autoaislarse en casa. En muchos países las escuelas están cerradas. Lo mismo ocurre con teatros, cines, bares y restaurantes. Se recomienda no viajar, ya sea por ocio o por trabajo. Las fronteras se cierran.

La mayoría de las personas asumen que todas estas medidas para combatir el virus son temporales y que en algún momento -en dos, seis o quizá doce meses- la vida volverá a la normalidad. Hasta cierto punto, eso puede ser verdad. Pero muchos cambios puede que sean permanentes.

Un nuevo tipo de patriotismo

Se ha equiparado durante mucho tiempo el patriotismo con las fuerzas armadas. Pero no puedes disparar a un virus. Los que están en primera línea contra el coronavirus no son reclutas, mercenarios u hombres alistados; son nuestros médicos, enfermeras, farmacéuticos, maestros, cuidadores, empleados de tiendas, trabajadores de servicios públicos, propietarios de pequeñas empresas y empleados.

Al igual que Li Wenliang y los médicos de Wuhan, muchos están repentinamente involucrados con tareas insondables, agravadas por un mayor riesgo de contaminación y muerte para las que nunca se inscribieron. Cuando todo esté dicho y hecho, tal vez reconozcamos su sacrificio como verdadero patriotismo, saludando a nuestros médicos y enfermeras, genuflexionando y diciendo: «Gracias por su servicio», como lo hacemos ahora por los veteranos militares.

Tal vez, también, finalmente comenzaremos a entender el patriotismo más como el cultivo de la salud y la vida de su comunidad, en lugar de hacer estallar la comunidad de otra persona. Tal vez la desmilitarización del patriotismo y el amor por la comunidad sea uno de los beneficios para salir de todo este terrible desastre.

Menos individualismo

La pandemia del coronavirus marca el final de nuestro romance con la sociedad del mercado y el hiperindividualismo. Podríamos volvernos hacia el autoritarismo. Consideremos la posibilidad de una represión militar. El escenario distópico es real. Pero creo que iremos en la otra dirección.

Ahora estamos viendo que los modelos basados en el mercado para la organización social fracasan, catastróficamente, ya que el comportamiento de búsqueda propia, hace que esta crisis sea mucho más peligrosa de lo que tenía que ser.  

Cuando esto termine, reorientaremos nuestra política y haremos nuevas inversiones sustanciales en bienes públicos —para la salud, especialmente— y los servicios públicos.

La economía, y el orden social que ayuda a apoyar, colapsará si el gobierno no garantiza ingresos para los millones de trabajadores que perderán sus empleos en una recesión o depresión importante. La pandemia nos obligará a reconsiderar quiénes somos, lo que valoramos y, a la larga, podría ayudarnos a redescubrir la mejor versión de nosotros mismos.

Un estilo de vida digital más saludable

Tal vez podamos usar nuestro tiempo con nuestros dispositivos para repensar los tipos de comunidad que podemos crear a través de ellos. En los primeros días de nuestro distanciamiento social del coronavirus, hemos visto los primeros ejemplos inspiradores.

Esto es abrir un medio con generosidad y empatía humana. Esto es mirar dentro y preguntar: «¿Qué puedo ofrecer auténticamente? Tengo una vida, una historia. ¿Qué necesita la gente?» Si, avanzando, aplicamos nuestros instintos más humanos a nuestros dispositivos, eso habrá sido un poderoso legado de la COVID-19. No sólo solos-juntos, sino juntos-solos.

El auge de la telemedicina

La pandemia cambiará el paradigma de dónde se lleva a cabo nuestra prestación de atención médica. Durante años, la telemedicina ha permanecido al margen como un sistema de control de costos y alta conveniencia. Por necesidad, las visitas remotas a la oficina podrían dispararse en popularidad a medida que los entornos de atención tradicional se ven abrumados por la pandemia. También habría beneficios relacionados con la contención para este cambio; quedarse en casa para una videollamada te mantiene fuera del sistema de tránsito, fuera de la sala de espera y, lo más importante, lejos de los pacientes que necesitan atención crítica.

El gobierno se convierte en la Gran Farmacia

El coronavirus ha puesto de rodillas las fallas de nuestro sistema, costoso, ineficiente y basado en el mercado para el desarrollo, la investigación y la fabricación de medicamentos y vacunas. COVID-19 es uno de varios brotes de coronavirus que hemos visto en los últimos 20 años, sin embargo, la lógica de nuestro sistema actual, una serie de costosos incentivos gubernamentales destinados a estimular el desarrollo del sector privado, ha dado lugar a la ventana de 18 meses que ahora anticipamos antes de la disponibilidad generalizada de vacunas.

Las empresas farmacéuticas privadas simplemente no priorizarán una vacuna u otra contramedida para una futura emergencia de salud pública hasta que se garantice su rentabilidad, y eso es demasiado tarde para evitar la interrupción masiva.

La realidad de las frágiles cadenas de suministro de ingredientes farmacéuticos activos, junto con la indignación pública por los abusos de patentes que limitan la disponibilidad de nuevos tratamientos, ha dado lugar a un consenso emergente y bipartidista de que el sector público debe tomar mucho más actividad y responsabilidad directa del desarrollo y la fabricación de medicamentos. Ese enfoque gubernamental más eficiente y mucho más resistente reemplazará nuestro experimento fallido de 40 años con incentivos basados en el mercado para satisfacer las necesidades esenciales de salud.

La ciencia reina de nuevo

La verdad y su emisario más popular, la ciencia, han estado disminuyendo en credibilidad durante más de una generación. Como nos dijo Obi-Wan Kenobi en El retorno del Jedi, «vas a encontrar que muchas de las verdades a que nos aferramos dependen en gran medida de nuestro propio punto de vista». En 2005, mucho antes de Donald Trump, Stephen Colbert acuñó el término «verdad» para describir el discurso político cada vez más fiel.

La industria del petróleo y el gas ha estado librando una guerra de décadas contra la verdad y la ciencia, siguiendo el mismo esfuerzo realizado por la industria tabacalera. A diferencia del consumo de tabaco o el cambio climático, los escépticos creacionistas y anti-científicos, podrán ver los impactos del coronavirus de inmediato. Al menos durante los próximos 35 años, creo que podemos esperar que el respeto público por la experiencia en salud pública y epidemias se restablezca.

El servicio gubernamental recupera su caché

La idea ampliamente aceptada de que el gobierno es intrínsecamente malo no persistirá después del coronavirus. Este evento es una evidencia global de que un gobierno en funcionamiento es crucial para una sociedad sana. Ya no es «aterrador» escuchar las palabras «Soy del gobierno, y estoy aquí para ayudar». De hecho, eso es lo que la mayoría de la gente espera desesperadamente escuchar en este momento. Veremos un renacimiento del honor patriótico de trabajar para el gobierno. 

La brecha de desigualdad se ampliará

Las discusiones sobre la desigualdad a menudo se centran en la creciente brecha entre el 99 por ciento inferior y el 1 por ciento superior. Pero la otra brecha que ha crecido es entre el quinto y el resto, y esa brecha se verá exacerbada por esta crisis.

La quinta parte más rica a nivel mundial ha logrado mayores ganancias de ingresos que las que están por debajo de ellos en la jerarquía de ingresos en las últimas décadas. Son más a menudo miembros de parejas casadas y altamente educadas. Como profesionales o gerentes de salarios altos, viven en hogares listos para Internet que se adaptan al teletrabajo, y donde los niños tienen sus propios dormitorios y no son tan perjudiciales para un horario de trabajo desde casa.

El otro 80 por ciento carece de ese colchón financiero. Algunos estarán bien, pero muchos lucharán con la pérdida de empleo y las cargas familiares. Es más probable que sean hogares de ingresos únicos. Son menos capaces de trabajar desde casa, y lo más probable es que se empleen en los sectores de servicios o entrega, en trabajos que los pongan en mayor peligro de entrar en contacto con el coronavirus. En muchos casos, sus hijos no ganarán educativamente en casa, porque los padres no podrán enseñarles, o sus hogares podrían carecer de acceso a Internet de alta velocidad que permite la instrucción remota.

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